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Qual è la galassia più vicina alla nostra?

Non lo sapete? Eppure non è troppo lontana, potreste anche vederla a occhio nudo!

La galassia di Andromeda, la più vicina alla nostra.
La galassia di Andromeda, detta anche M31 per gli amici.

Le stelle che vediamo nel cielo appartengono tutte alla nostra galassia, la Via Lattea. Questa è una galassia a spirale, schiacciata a forma di “disco”, e il Sistema Solare si trova “in periferia”, su uno dei bracci della spirale; le stelle che ci circondano sono visibili di notte, quando non siamo “abbagliati” dalla nostra stella, il Sole. Il resto della galassia, del “disco”, è spesso visibile, se il cielo è limpido e non inquinato dalle luci della città, come una scia chiara e luminosa nel cielo: proprio da qui viene il nome “Via Lattea”. Detto ciò, sappiamo che nell’Universo ci sono miliardi e miliardi di galassie, anche di forme e grandezze diverse: qual è la più vicina a noi?

È la maestosa Galassia di Andromeda la galassia a spirale di grandi dimensioni più vicina alla nostra galassia! Essa è la maggiore del Gruppo Locale, un gruppo di galassie formato dalla Via Lattea, Andromeda e dalla Galassia del Triangolo, più circa cinquanta altre galassie minori, molte delle quali satelliti delle principali (le due Nubi di Magellano, anch’esse visibili, sono galassie satellite della nostra).

La Galassia di Andromeda conterrebbe circa mille miliardi di stelle, un numero superiore rispetto a quello della nostra galassia, anche se ci sono ancora opinioni discordanti. La Galassia di Andromeda è in avvicinamento alla Via Lattea: si ricava che le due galassie si “vengono incontro” alla velocità di 100–140 km/s. Le due galassie potrebbero così collidere tra circa 2,5 miliardi di anni: in quel caso probabilmente si fonderanno dando origine ad una galassia ellittica di grandi dimensioni (tuttavia ci sono notevoli incertezze sul quando la collisione avverrà e sul come essa procederà). Anche se potrebbe sembrare strano, scontri di questo tipo sono frequenti nei gruppi di galassie.

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